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时代杂志:谷歌试图转型成“登月项目”工厂(2)

2013-09-20 10:40 | 作者: 来源:新浪科技 谷歌

谷歌大部分疯狂想法都诞生自Google X实验室,Google X汇聚了谷歌各种梦幻般的想法。这是一个秘密的研发部门,办公地点距离谷歌总部只有3分钟自行车车程。尽管佩奇是整个公司的CEO,但Google X更多地由布林负责,而布林的合作者是科学家、创业家埃斯特洛·泰勒(Astro Teller)。泰勒的头衔是“登月项目船长”,这反映了Google X的远大理想。除了长发和大胡子之外,他酷似自己的祖父,即“氢弹之父”、物理学家爱德华·泰勒(Edward Teller)。

泰勒表示,Google X的“登月项目”有3个共同点:一个全世界亟需解决的重要问题,一个可能的解决方案,以及有可能带来很大改变的突破性技术。而赚钱被放在靠后的位置。不过,即使项目能满足所有这些要求,也可能不会启动。泰勒表示:“布林和我都认为,这是必要条件而不是充分条件。根据不同情况,项目可能需要咨询专家,可能需要开发原型产品,有时甚至需要成立一支临时团队看看如何发展,但最后却对团队说:‘你们的目标是尽快放弃这个想法。’”

Google X的4个项目已众所周知。其一是谷歌眼镜,这是一款集成了摄像头和小型联网显示屏,支持语音控制的现实增强设备。另一个是Makani Power。这是一家曾获得谷歌投资,随后被谷歌收购的创业公司。该公司利用飞行翼将风力涡轮机放飞至空中进行发电。而Project Loon则利用距地面12英里的氦气球发射无线信号,向偏远地区提供互联网接入服务。尽管Calico是具备“Google X风格”的长期项目,但该公司目前独立于Google X。

在Google X的所有项目中,如果要找一个项目,能真正永久改变我们的生活方式,那么将是无人驾驶汽车。90年代中期,当佩奇还在斯坦福大学上学时,他最先被这一概念吸引。不过,直到谷歌开始着手研究这一概念时,这一概念都还没有取得很大进展。佩奇表示:“我认为,我们做到的一件大事仅仅只是告诉人们:‘我们将开始从事这方面工作。这会是一个重大项目。应当被完成。’我们宣布,我们将逐渐在公共道路上行驶,并确保安全。我们将继续进行测试,证明这些做法的可能性。而所有这些都可以在10年前完成。”

谷歌无人驾驶汽车使用激光和摄像头来探测道路上的其他车辆,甚至交通标志。到目前为止,谷歌无人驾驶汽车已在加利福尼亚州、内华达州和佛罗里达州行驶了数十万英里的里程。不过,目前仍有司机会坐在这样的无人驾驶汽车中。如果在加州湾区的高速公路上行驶,那么看见这样的无人驾驶汽车已不再是新闻。去年秋季,布林宣布这一技术将在未来5年中提供给普通人体验。不过目前仍不清楚谷歌将如何销售这一技术。

谷歌眼镜相对而言更成熟,但目前也处于试验阶段。布林经常佩戴着谷歌眼镜,谷歌以外的许多人也以1500美元的价格购买了测试版的这款产品。Evernote和Twitter等几家公司已经为谷歌眼镜开发了应用。尽管谷歌将要到明年才会推出价格稍低的谷歌眼镜商用版,但这款眼镜帮助用户查看信息、拍摄照片的方式已引发了有关隐私保护的争议。一些用户表示,陌生人看见他们佩戴谷歌眼镜首先就会问:“你在拍摄我吗?”泰勒表示,限量提供谷歌眼镜是为了在这一技术进入日常生活之前,推动对该技术的讨论。他表示:“如果我们希望‘登月’,那么按照当前的文化标准去设计产品在任何层面都没有意义。如果你完全被这些东西束缚,那么就无法以重要方式帮助这个社会。但我们也并不认为,我们将决定未来的文化标准是什么。”

与当前美国宇航局(NASA)面临的财务情况不同,谷歌的“登月项目”不太可能遭遇资金问题。目前谷歌持有540亿美元现金,而最重要的业务占据着绝对领先的市场份额。不过,这些长期项目未来是否有可能成为谷歌的“现金奶牛”?有可能。泰勒表示,Google X并非慈善组织,但也不会基于明显的盈利动机去选择项目。他表示:“如果你让一些东西变得更好,人们就可能付钱去买,但也有可能不买。而如果你让世界变得远远更好,那么利润就会主动找上你,以非常公平而优雅的方式。”

核心

作为谷歌的主流服务,搜索、YouTube、Gmail、谷歌地图和Android并不缺乏关注度。佩奇表示:“这很有趣。你可能会觉得对这些核心领域已经没有什么要做。但我们的核心领域对人们非常重要:获取信息,了解世界,通信,与其他人互动,帮助你完成工作。每天都来从事这样的工作令人感到非常兴奋。”

去年,谷歌推出了知识图谱技术,使其搜索引擎能理解并回答各种问题,例如“贾斯汀·比伯有多高?”从技术上说,这与佩奇和布林最初提出的搜索算法有着同样的先进性。去年11月,YouTube在洛杉矶的YouTube Space投入运营,这是一个占地面积4.1万平方英尺(约合3809平方米)的视频制作场所,利用了1950年由霍华德·休斯(Howard Hughes)所建的一处飞机棚改建而成。一些较小的YouTube Space也在伦敦和东京建立。YouTube内容和商业运营负责人罗伯特·金赛尔(Robert Kyncl)表示:“程序员喜欢去硅谷,但对于内容制作者,他们的目的地是纽约、洛杉矶、伦敦、孟买和东京。这些是他们的试验田。我们认为,在这些地区建立实体对我们很重要。”

佩奇表示,他最主要的责任是确保整个公司从大处思考。Google Geo副总裁布莱恩·麦克莱顿(Brian McClendon)表示:“佩奇总会问一些困难的问题,有时他的问题甚至不合理。他迫使你去思考:‘我是否已尽可能地在这个计划中想到更多?’即使当你做得很好时,他还是会这样。”麦克莱顿于2004年加入谷歌,当时他的创业公司被谷歌收购,而产品则发展成为谷歌地球。

尽管谷歌的创始人强调专注,但谷歌有时也会被分散注意力。今年8月,美国科技博客AllThingsD报道称,布林和沃西基已经分居,这引发了对他们私人生活的大量报道。更重要的是,苹果公司和亚马逊(312.06, 0.03, 0.01%)等大公司已经发现,如果投资者对一些长期项目感到不满,那么他们会毫不犹豫地在股价上惩罚这些公司。对谷歌来说,到目前为止这还没有成为一个问题:谷歌股价今年7月创下928美元的历史新高。

佩奇承认,他低估了困难的程度:“对于一些问题我非常乐观,非常肯定。因此我一直认为,这些问题能迅速得到解决。但实际上需要花很长时间。”他表示,他最初认为谷歌能在1年时间中为下一代智能手机开发出优秀的软件,但随后才发现将Android发展到这一水平需要5年时间。不过Android最终实现了目标,目前在智能手机市场占据了80%的份额。

不过,佩奇已再次显得没有耐心:“大公司,或许也包括谷歌,我们没有尽早地去做这些事,以至于只有在我们需要其成为一项真正的生意时,这些事情才得以完成。”尽管谷歌没有提到Google+,即谷歌为应对Facebook而推出的产品,但Google+正是这样的例子。2011年,佩奇将谷歌所有员工的部分奖金与他们为谷歌社交业务所做的贡献挂钩。尽管结果不错,但仍未能使Google+实现类似Facebook的影响力和收入。

佩奇对于10倍创新的理念创造了一个永不结束的周期。如果你认为,你永远有可能比自己或其他人现在要好10倍,那么你将永远不可能自我满足。这意味着即使Calico、谷歌眼镜、无人驾驶汽车、Makani Power和Project Loon都取得快速发展,创造了新的时代,但谷歌距离成功仍有着一两个“登月项目”的距离。佩奇届时有可能又会不满:谷歌未能以足够快的速度启动这些项目。

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